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Nel 1764 furono rinvenute nei pressi di Oxford, inglobate in rocce del Giurassico, le mandibole di mammiferi di piccola taglia; la loro importanza fu rilevata tuttavia soltanto intorno al 1820 da William Buckland. Grande fu lo stupore generale quando, nel 1824, lo studioso ne annunciò la scoperta: si riteneva infatti che durante quel periodo geologico i mammiferi non fossero ancora comparsi. I resti fossili dei mammiferi che coprono I'intero periodo dei dinosauri sono costituiti da numerosi denti isolati e da pochi crani provenienti da rocce cinesi del Triassico. Negli anni Settanta, in rocce Giurassiche dei Portogallo è stato rinvenuto lo scheletro completo di un mammifero del Mesozoico dotato di ossa del bacino simili a quelle di un marsupiale e di una coda che, probabilmente, serviva alI'equilibrio durante la vita arboricola. La caratteristica dello scheletro distintiva dei mammiferi si trova nella regione dell'orecchio; lì, le ossa che nei rettili costituivano il giunto articolare della mascella hanno formato una catena di ossicini per la trasmissione dei suoni. I mammiferi si distinguevano anche per altri fattori. La presenza di microcavità sulle ossa del muso è rivelatrice del fatto che erano dotati di baffi, e quindi di pelo su tutto il corpo. I denti si erano specializzati. Le vie aeree e il canale alimentare erano separati cosi da permettere la contemporanea masticazione e respirazione.



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